¿Por qué los caballos duermen de pie y sueñan tumbados?

Gracias a su “aparato estático pasivo” los caballos pueden dormir profundamente de pie sin perder el equilibrio, pero para poder soñar en la fase de “sueño REM” los animales tienen que estar tumbados o acostados. Para poder descansar adecuadamente un caballo necesita en su establo una superficie de al menos 10 metros cuadrados.

Muchos propietarios desconocen que sus caballos pueden dormir profundamente estando de pie, pero que tan sólo son capaces de soñar cuando están tumbados. Durante sus periodos de descanso los caballos tienen entre dos y cuatro ciclos de sueño, despertándose entre cada uno de ellos durante breves espacios de tiempo.

Es en los meses de verano cuando las altas temperaturas provocan que los periodos de descanso ocupen más tiempo en la vida de los caballos, aunque en un animal adulto y que se encuentre en un buen estado de salud el descanso medio suele oscilar entre las 7 y 9 horas diarias, aunque como es lógico en potros y animales jóvenes la necesidad de descanso suele ser mayor

Pero si mi caballo puede tener sueños profundos permaneciendo de pie cómo es que no se cae? Seguro que se han hecho esta misma pregunta más de una vez. Se trata de una curiosa capacidad que se debe al denominado “aparato estático pasivo” que tiene en sus patas traseras y que permite que el animal pueda trabar la rótula sobre la tróclea femoral y con ello bloquear automáticamente el corvejón, lo que por otra parte sirve para aligerar parte de su peso sobre la otra pata. De esta forma el caballo puede permanecer de pie durante horas, en perfecto equilibrio y sin apenas realizar esfuerzo muscular.

Estando de pie los caballos disfrutan de fases de sueño profundo que les sirven para recuperarse físicamente, aunque estos periodos de descanso no suelen durar más de un par de minutos consecutivos, ya que durante los mismos se produce un “punto muerto” en la percepción de las impresiones sensoriales lo que supone que durante ese tiempo el animal sea muy vulnerable.

Tan sólo cuando los caballos se sienten realmente seguros es cuando deciden tumbarse para entrar en lo que se denomina “sueño REM” (Rapid Eye Movements), momento durante el cual consiguen recuperarse mentalmente y procesar todas las impresiones recibidas. Aunque cada animal tiene su propio ritmo de sueño-vigilia por regla general los caballos adultos tan sólo se acuestan un par de horas al día, un  comportamiento que suele producirse en algún momento entre las cero y las seis horas.

Durante el “sueño REM” la relajación muscular llega a ser total y para ello el caballo debe estar tumbado, ya sea de lado o acostado de pecho. Curiosamente en caso de que exista algún peligro de esta fase los animales pueden despertarse mucho más rápido que de un sueño profundo, lo que explicaría por qué este último descanso lo realizan de pie. En fase REM los ojos de los caballos experimentan movimientos muy rápidos -de ahí su nombre-  e incluso algunos ejemplares llegan a mover las patas como si estuvieran corriendo.

En algunas ocasiones los caballos de avanzada edad o que habitan en espacios reducidos y que por lo tanto tienen dificultades para tumbarse pueden llegar a desplomarse durante el sueño REM por efecto de la relajación muscular, aunque en estos casos concretos hay que consultar con el veterinario para descartar que pueda tratarse de una alteración patológica del sueño o narcolepsia.

Para el correcto descanso de los caballos estabulados es necesario que los animales dispongan para tumbarse de una superficie de aproximadamente 10 metros cuadrados, ya que de otro modo realizarán todos los descansos de pie con los problemas que pueda derivarse de ello en el largo plazo.

Y es entonces cuando habrá que acudir a los expertos que trabajan con las unidades del sueño para caballos, que intervienen en los casos en los que los animales muestren problemas a la hora de realizar correctamente sus fases de sueño. Si no queremos llegar a este punto lo mejor es que las instalaciones donde viven y descansan nuestros caballos tengan una superficie adecuada.

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